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«Il Covid-19 ha un odore specifico»: ecco i cani che rilevano il virus

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Un progetto molto interessante.

© Shutterstock

Dominique Grandjean, veterinario della Scuola Veterinaria di Maison Alfort, vicino Parigi, sta attualmente addestrando cani antincendio e di rilevazione di esplosivi per lo screening del nuovo Coronavirus. La redazione di Wamiz lo ha intervistato per saperne di più sul suo progetto.

Di Ilenia Colombo , 28 mag 2020

Qualche giorno fa vi abbiamo parlato di Dominique Grandjean, professore alla scuola veterinaria di Maison Alfort e capo del servizio veterinario dei vigili del fuoco di Parigi, che ha avviato un test con i cani dei vigili del fuoco a Parigi per insegnare loro a rilevare il Covid-19.

Alcune settimane dopo, i primi risultati del test sono stati impressionanti! Dominique Grandjean ha accettato di condividere con la redazione di Wamiz i progressi dell'addestramento dei cani, nonché le possibili applicazioni di questa metodologia di depistaggio se il processo ha esito positivo.

Carine Celibert
 Nosaïs © Carine Celibert

Come le è venuta l'idea di addestrare i cani poliziotto a selezionare il nuovo Coronavirus?

«Siamo partiti da un concetto già lanciato da tempo in Francia e all'estero: il Nosaïs. Questo concetto mira a sviluppare l'uso dell'olfatto del cane nella diagnosi precoce di malattie proliferative croniche (tumori), degenerative o a sviluppo progressivo.

Ero interessato allo screening per il cancro alla vescica e quando arrivò il Covid-19 ho pensato che potrebbe anche funzionare con un virus. Quindi è nata l'idea di addestrare i cani a selezionare il nuovo Coronavirus.

Per i campioni, abbiamo dovuto scegliere tra lacrime, feci, urina e sudore. Alla fine abbiamo optato per delle compresse poste sotto le ascelle del paziente, per rimuovere il sudore senza la possibilità di contaminazione passiva».

Nosaïs
La squadra del Nosaïs. © Nosaïs

In che modo i cani da addestramento possono rilevare un campione positivo di Covid-19?

La squadra lavora con due tipi di cani:

  1. cani a rilevamento esplosivo;
  2. cani pompieri.

«Per addestrare i cani - racconta Grandjean -, facciamo annusare loro 4 campioni, di cui 3 negativi e 1 positivo, senza contatto diretto.

Quando un cane riconosce l'odore di un campione positivo, comunica le informazioni al suo istruttore che lo premia dandogli voglia di ripetere l'esercizio», come vediamo in questo video:

«Oggi abbiamo un tasso di successo compreso tra il 96% e il 100%. Stiamo facendo più esercizi per ottenere risultati affidabili, ma possiamo già dire che il Covid-19 ha un odore specifico!»

Questi primi risultati sono molto incoraggianti! Cosa accadrà dopo?

«Ora inizieremo una fase di validazione dei nostri risultati. Per il resto dell'esperimento, faremo annusare 5 campioni ai cani, senza comunicare all'addestratore dell'animale se c'è un campione positivo o meno nel lotto.

È un modo per testare le abilità dei cani senza che l'atteggiamento degli istruttori sia in grado di influenzarli. Questo può avvenire in maniera completamente involontaria: un tic o altro che avvisa il cane, che cambia di conseguenza il suo comportamento durante l'esercizio.

Durante questa fase, si potranno ottenere più falsi positivi o falsi negativi. Poi, se i risultati sono conclusivi, avvertiremo le autorità che decideranno se desiderano istituire questo tipo di screening».

Le persone saranno presto in grado di essere testate da un cane per Covid19? Se si, dove?

«Se il nostro test è approvato, diversi Paesi saranno interessati a promuovere questo metodo di screening negli aeroporti.

Ciò sarebbe particolarmente interessante in alcuni paesi del Terzo mondo che non hanno le possibilità economiche per acquistare i termociclatori utilizzati in Francia per rilevare Covid-19 e altre malattie.

Tuttavia, non mi permetto di pensare alle possibili applicazioni di questo protocollo, perché non rientra nel mio campo. Da parte mia, posso semplicemente sviluppare questo metodo di screening e diffondere la notizia al riguardo».

Dominique Grandjean e il deputato Loïc Dombreval con uno dei cani da test
Dominique Grandjean e il deputato Loïc Dombreval con uno dei cani del test.© Carine Celibert

Come viene assicurato il benessere degli animali per i cani che vengono addestrati?

I cani vivono con i loro istruttori: sono cani da lavoro, ma anche cani di famiglia! Sono felici di lavorare e di meritare le prelibatezze date loro come ricompensa.

Durante le sessioni di allenamento, i cani sono molto concentrati perché sono brevi sessioni di lavoro e spesso sono sovraeccitati quando si preparano ad addestrarsi.

Inoltre, non lavorano molto: ogni esercizio di screening si riduce a 30 secondi di ricerca. Non chiediamo loro sforzi supercanini!

Grazie a Dominique Grandjean per aver condiviso con noi i dettagli del suo affascinante progetto!